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16/ 03/ 2017

Una esponja podría ser la clave para limpiar los derrames de petróleo en el mar

La esponja es un bloque de espuma parecido a un almohadón que puede absorber fácilmente el petróleo del agua sin retener el agua

 
 
La crearon en Estados Unidos; es capaz de absorber el petróleo en el agua. Permite recuperar el líquido y volver a usarse para seguir limpiando el agua, algo que no era posible hasta ahora
 
s creadores dicen que este material puede absorber hasta 90 veces su propio peso y puede ser la solución para limpiar los lugares que resultan afectados por los derrames de petróleo. Se trata de la Oleo Esponja, desarrollada por científicos del Laboratorio Nacional de Argonne , de la Universidad de Chicago y el departamento de Energía de Estados Unidos.
 
 
La esponja es un bloque de espuma, parecido a un almohadón, que puede absorber fácilmente el petróleo del agua, sin retener el agua. La esponja luego se exprime para volver a utilizarla y el crudo puede recuperarse.
 
"Sin precedentes"
 
"La Oleo Esponja ofrece una serie de posibilidades que, hasta donde sabemos, no tienen precedentes", afirma Seth Darling, uno de sus inventores. "El material es extremadamente fuerte. Llevamos a cabo cientos de pruebas con él. Cada una de ellas requería exprimirlo y hasta ahora no se ha estropeado", agrega el investigador.
 
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Cuando ocurrió el desastre de la plataforma Deepwater Horizon en el Golfo de México, cuya explosión provocó uno de los peores derrames de petróleo en la historia de Estados Unidos, quienes estaban a cargo de la limpieza descubrieron algo inesperado.
 
Encontraron que parte de los millones de litros de petróleo que se fugaban desde las tuberías en el fondo marino no iban hacia la superficie donde podían ser removidos o quemados. Parte del crudo estaba formando una columna y escapándose hacia el océano bajo la superficie.
 
Aunque ya existen varios productos capaces de absorber crudo, estos no permiten aprovechar el material absorbido ya que una vez utilizados deben ser desechados o incinerados.
 
Para el diseño de la Oleo Esponja los investigadores ya contaban con una serie de moléculas capaces de atrapar petróleo, pero carecían de una estructura útil a la cual estas moléculas pudieran adherirse de forma permanente.
 
Así que probaron varios materiales, comenzando con la espuma de poliuretano que se utiliza en innumerables aplicaciones, desde cojines para muebles hasta aislamiento en construcciones. Los científicos crearon una nueva superficie química para cubrir esa goma espuma para que las moléculas que atrapan el petróleo pudieran adherirse con firmeza a ésta.
 
Después de varias pruebas y errores, lograron desarrollar una delgada capa de óxido metálico para cubrir la superficie de la goma espuma, la cual actúa como un pegamento para adherir las moléculas que después son depositadas en una segunda capa.
 
Según los científicos las pruebas mostraron que la esponja puede potencialmente ser utilizada para limpiar puertos donde el aceite y el petróleo tienden a acumularse por el tráfico de embarcaciones.
 
Aunque en las pruebas la esponja logró limpiar exitosamente el petróleo, no se sabe si el material se comportará de la misma forma con la presión de las profundidades del mar. Por ahora lo que quedó demostrado es que puede ser útil para la limpieza de derrames en la costa. Los científicos aseguran que continuarán perfeccionando el material.
 
 
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Luis Pavesio

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